Corrigindo o foco no vau do rio Iguaçu

Pedro Siqueira Cortes sabia bem o que estava fazendo quando, à frente de um pequeno grupo formado por tipos sociais os mais variados, deixou o entreposto de Nossa Senhora da Vitória em uma pequena embarcação, em abril de 1842. O Império do Brasil iniciava uma nova fase de sua história política, episódio marcado pela antecipação da maioridade de dom Pedro II e sua condução ao trono, em 1840, e a economia do país começava a desfrutar de uma prosperidade em muitos aspectos ainda desconhecida desde que fora declarada formalmente a formação do Estado nacional, em 1822.
Muito desse progresso podia ser creditado ao tropeirismo, movimento multi-facetado que, ao buscar o lucro através do abastecimento da região das Minas Gerais com víveres, no auge da exploração dos metais e das pedras preciosas, promoveu não apenas a sobrevivência de uma numerosa população luso-americana mas também a ocupação e o povoamento de largas extensões de terra na porção centro sul da colônia portuguesa. De fato, se no século XVIII o tropeirismo recebera seus maiores rendimentos da venda de carne seca, couros e outros produtos derivados da atividade pecuária (proeminente sobretudo nos campos gaúchos), já no final deste período suas atividades haviam se diversificado, e não era raro encontrar nos lombos das mulas e dos escravos cargas formadas por produtos menos essenciais mas ainda assim bastante valorizados, tais como porcelanas, talheres, utensílios domésticos variados, roupas e, mesmo, notícias de famílias e amigos distantes trazidas pelo primeiro serviço regular de correios da América portuguesa.
Trata-se, portanto, de um movimento comercial incessante e de fundamental importância para a compreensão da formação da nacionalidade brasileira, em termos mais amplos, e da identidade sulista, em termos mais estritos. Pedro Siqueira Cortes muito provavelmente não tinha os meios (e nem o interesse) de saber disso em 1842. Mas certamente era de seu conhecimento que, apesar de lucrativa, a atividade tropeira era extremamente difícil e marcada pelos mais diversos e numerosos obstáculos, sendo um dos principais a precariedade dos caminhos – muitos deles abertos por pessoas que provavelmente lhe eram familiares, apenas algumas décadas antes –, e a bem conhecida demora no transporte das encomendas, as quais poderiam ficar retidas durante semanas ou até mesmo meses pela cheia dos rios provocada por uma chuva inesperada, ou pela ainda menos previsível queda de alguma ponte fundamental para a viabilidade dos trajetos.
A busca por caminhos alternativos que minimizassem o impacto de tais imprevistos, e que – se possível – diminuíssem o tempo necessário para o transporte das mercadorias. Era isto que Pedro Siqueira Cortes tinha em mente quando se lançou à navegação do rio Iguaçu naquele agora longínquo mês de abril de 1842. E foi este objetivo que ele alcançou apenas alguns dias mais tarde, na região da “rua Particular” de União da Vitória sobre a qual lhes contei na semana passada. É possível imaginar a satisfação de Cortes e seus acompanhantes no momento em que encontraram o tão desejado vau do rio Iguaçu. Seria mesmo verdade? Teria a Providência presenteado aqueles bons cristãos (afinal todos se imaginavam bons cristãos no século XIX brasileiro, mesmo que seus conhecidos jurassem pelo contrário) com semelhante dádiva? Estariam realmente removidos os numerosos obstáculos que ponteavam o caminho até então utilizado para ligar os campos de Palmas, novo “eldorado” para a pecuária sulista apenas há pouco ocupado por fazendeiros, e Palmeira, ponto de passagem quase obrigatório para quem demandasse os campos de Curitiba, então sede da quinta comarca da província de São Paulo? Tudo indica que sim. Em 1846, a estrada – se é que poderia ser assim chamada a picada então aberta a facão – que ligava o vau a Palmeira já estava concluída, e por ela passavam numerosas tropas satisfeitas pelo encurtamento das distâncias possibilitado pela descoberta do vau. Menos imprevistos, menos dias de caminhada, mais lucros. Este o cálculo que acabara de ficar mais vantajoso para os tropeiros. Nas margens deste novo e importante corredor comercial, um povoado começava a surgir. Com os pés no Iguaçu, mas com a mente muito além. Eis uma das muitas projeções da História que nos influencia ainda hoje, e que urge sejam corretamente focadas para que possamos visualizar suas reais cores e dimensionar seu real alcance.

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